Eva-Lena, Marie och Marina ligger bakom Sveriges mest sålda handgjorda praliner – så här gick det till

För 25 år sedan startade Åre Chokladfabrik i ett gammalt restaurangkök – av tre unga tjejer som nyss blivit av med sina turistjobb. De kunde inget om choklad då, men har idag en stor och prisbelönt pralintillverkning, 25 anställda och kunder över hela landet. 

OM ÅRE CHOKLADFABRIK

Startade: 1991.
Gör: Tillverkar och säljer handgjorda chokladpraliner, närmare 9 miljoner per år, i ett 40-tal olika smaker.
Var: Fabriken ligger i Björnänge, strax söder om Åre by.
Grundare och ägare: Eva-Lena Grape, Marie Söderhielm och Marina Jedheim som äger en tredjedel var.
Kunder: Främst presentbutiker, blomaffärer, te- och kaffebutiker samt mataffärer runt om i Sverige. Har också en handfull återförsäljare i Tyskland.
Antal medarbetare: 16 årsanställda och ett tiotal ytterligare som jobbar under högsäsong som är runt jul och påsk samt på sommaren.
Omsättning: 32 Mkr under 2016.

OM EVA-LENA GRAPE

Ålder: 55 år.
Bor: I lägenhet i Björnänge, strax söder om Åre.
Familj: Tre vuxna barn och en katt.
Utbildning: Har läst kurser i företagsekonomi på Mittuniversitetet och gått en idrottsledarutbildning på folkhögskola i Stockholm.
Yrkesbakgrund: ”Jag har varit skidlärare, i Sverige, Österrike och USA, och jobbade på somrarna på resebyrå, som idrottskonsulent, ekonomiassistent och som au pair. Men det som jag har jobbat med längst är chokladfabriken.”
Ser fram emot: ”Våren med härlig vårskidåkning!”
Bästa egenskap: ”Att jag kan höja andra, få dem att komma igång och tro på sig själva.”
Sämsta egenskap: ”Att jag släpper folk. Om någon har sagt att de ska göra något så följer jag inte upp så att det verkligen blir gjort. Och ibland har jag märkt att vissa behöver den kontrollen, annars får de inte saker gjorda. På så sätt är jag inte en så bra ledare.”
Kopplar av: ”Genom att meditera. Jag fick en hjärntumör för många år sedan och efter operationen hade jag kronisk huvudvärk. För tre år sen opererade de in en sensor som fick bort en del av smärtan, och efter det fick jag höra talas om en viss typ av meditation mot just huvudvärk. Så nu gör jag det i 20 minuter två gånger om dagen, och då kopplar hjärnan av på ett sätt som gör att jag slipper både värktabletter och huvudvärk.”

– Att det skulle bli så här stort hade vi nog egentligen aldrig tänkt, men vi skojade redan från början om att det skulle bli succé haha! Lite kaxigt nu i efterhand, med tanke på att vi ju inte kunde något alls om choklad då.

Vad tror du har varit avgörande för er framgång?
– Att vi alltid har varit långsiktiga, tänkt att det kommer ta tid och att det bara är att kämpa på. Och att vi redan från start var tydliga med att vi skulle tjäna pengar på varje produkt vi sålde. Lönsamheten har varit avgörande.

Chokladmakeriet tog sin början när Eva-Lena Grape, Marie Söderhielm och Marina Jedheim, som i flera år hade jobbat tillsammans inom turismnäringen i Åre, blev av med sina årskontrakt på våren 1991.

– Jag hade säsongat som skidlärare runt om i Sverige och Österrike i flera år men börjat tröttna på det och bestämt mig för att någon gång starta eget. Och nu blev ett bra tillfälle att ta tag i min Åre-chokladidé som jag hade tänkt på ett tag.

Hur kom du på den idén?
– Jag inspirerades helt enkelt av Alp-byar och skidorter i USA som jätteofta har egna små, lokala pralinfabriker. När jag flyttade hem till Sverige och Åre tyckte jag det var konstigt att det inte fanns lokaltillverkad choklad i en enda fjällby här.

TIDSLINJEN

1991 Kollegorna Eva-Lena, Marie och Marina blir av med sina årsanställningar inom Åres turism och bestämmer sig för att starta en chokladfabrik i byn. Besöker under sommaren chokladtillverkare i Tyskland för att lära sig hantverket. Startar upp under senhösten, med både egentillverkad och inköpt choklad. Omsätter under första halvåret 200 000 kronor.
1992 Gör under början av året en säljräd runt i den svenska fjällen för att sälja in sin choklad, men får svagt gehör. De första kunderna förutom mataffären i Åre blir istället present- och blombutiker i Stockholm. Fördubblar under året sin omsättning.
1993 Startar sin egen butik vägg i vägg med fabriken. Den blir sedemera en av företagets framgångsfaktorer.
1994 Omsättning har växt till ett par miljoner och trion anställer sin första fasta medarbetare för att hinna med att tillverka. Säljarbetet ligger helt nere, allt fokus är på att leverera inkomna ordrar.
1996 Besöker Formex-mässan i Stockholm för första gången och får nu sitt riktiga genomslag. Omsättningen ökar till 1,7 miljoner.
2007 VM hålls i Åre och dessutom öppnar det stora hotellet Holiday Club som gör att chokladsfabrikens butik i allt större utsträckning får kunder året runt.
2010 Blir utsedda till Årets Entreprenör och Årets Hälsoföretag i Jämtland.
2014 Får Kungliga Patriotiska Sällskapets medalj för framstående entreprenörskap. Vinner året därefter pris som årets företagare i Jämtland.
2016 Firar 25 år och vinner hederspriset på Jämtlands entreprenörsgala, som alla anställda får gå upp på scenen och ta emot.

EN VANLIG DAG

Kl 08.30 ”Kommer in på jobbet och pratar runt lite med alla medarbetare.”
Kl 08.45 ”Dags för morgonmöte som produktionscheferna håller med hela produktionsteamet. Jag är sällan i fabriken numer, men är alltid med på mötet för att höra vad som händer och svara på frågor.”
Kl 09.20 ”Dags för morgonfika. Alla medarbetare sitter tillsammans och äter lite knäckebröd, ost och kaffe. Ibland finns det finfika också.”
Kl 09.45 ”Sen är det dags att jobba litegrann. Jag är HR-ansvarig och håller ofta olika medarbetarmöten och planerar personalbehov. Nu går till exempel mycket tid åt att lägga sommarschemat och få vår nya säljavdelning på plats.”
Kl 13.00 ”Varje dag åker Marina, Marie och jag iväg och äter lunch tillsammans. Det är en bra möjlighet för oss att gå igenom saker och prata ihop oss. Vi är ju VD gemensamt så alla stora beslut tar vi tillsammans.”
Kl 15.00 ”Sen min hjärntumör är jag sjukskriven på deltid, min hjärna orkar inte riktigt med längre. Så vid tretiden sådär brukar jag packa ihop och bege mig hemåt.”

När uppsägningen var ett faktum berättade alltså Eva-Lena om sin idé för kompisarna. De nappade från första stund.

Vad blev era första steg?
– Väldigt tidigt i processen åkte vi på en chokladmässa i Stockholm för att lära oss mer och där lärde vi känna en svensk kille. Han var återförsäljare av bland annat chokladutrustning, och vi både köpte grejer av honom och fick hjälp med fler kontakter i branschen.

Idag är alla praliner handtillverkade i Åre, men under de första åren köpte de också in en hel del halvfabrikat som de brandade om och sålde vidare. Paradprodukten chokladkola – som numer finns i flera olika smaker – har de dock tillverkat själva sedan starten.

– Det receptet fick vi från en dam som hade jobbat med choklad som ung, men för att kunna tillaga den behövde vi läras oss hantverket. Så under sommaren innan vi startade upp, praktiserade vi hos flera chokladmakare.

Eva-Lena spenderade bland annat några veckor på en sydtysk fabrik där hon lärde sig hur man handtempererar choklad, och de tre grundarna praktiserade också på ett chokladnischat konditori i Alingsås.

– Vi höll oss så långt ifrån Åre som möjligt under den tiden, för vi var faktiskt lite rädda att någon skulle få nys om vår briljanta idé annars och sno den haha!

Hur finansierade ni uppstarten?
– Vi satsade 40 000 kronor var och lånade också några tiotusen från Almi, för att ha råd med lokalhyra och inköp av maskiner och utrustning. Det dyraste som behövdes i början var en chokladsmältare. Sen under det första halvåret fick vi starta-eget-bidrag också eftersom vi ju hade varit arbetslösa, men efter det har vi lyckats leva på vår fabrik.

EVA-LENAS ENTREPRENÖRSTIPS

”Det viktiga är att man har en inre bild av vad man vill göra. För oss har det alltid varit viktigt att hitta egna lösningar istället för att bara kopiera någon och förbättra. Det tycker i alla fall jag blir roligare.”

”Sen ska man vara beredd på att det är väldigt mycket arbetstid, framför allt i början. Och även om jag jobbar mindre nu så tänker jag hela tiden på fabriken. Man måste alltså tycka att företagandet är kul, för sett till antalet timmar genererar det inte mycket pengar.”

”Det gäller att våga ta tag i problem. I många lägen behöver man som företagare stålsätta sig, ifrågasätta och kämpa lite, mot leverantörer som inte levererar som avtalat eller medarbetare som har konflikter.”

”Ta hjälp utifrån. Man blir lätt hemmablind och är ju inte heller bra på allt, så vi har ofta tagit in konsulter som hjälpt till med olika saker. Organisering, recept eller logistik. Sen har vi ibland gått på rådgivning och fortbildningskurser hos Almi – inom till exempel kalkylering, export och digitalisering – och det har varit väldigt givande!”

OM SIN KONCEPTUELLA FÖRPACKNING

”Vi har ju blivit väldigt förknippade med vår strutförpackning, och man kan ju tro att den är väldigt genomtänkt men egentligen är den mest en slump som uppstod ur sparsamhet.”

”När vi skulle välja förpackning och material visade det sig nämligen att emballage i brunpapp var billigast. Så först köpte vi askar av det. Men så efter några månader kom vi på att vi kunde lägga chokladkolan i strutar som vi kunde vika själva, vilket sparade oss ytterligare pengar.”

”Och snart märkte vi att strutarna sålde jättebra så då bestämde vi oss för att nästan bara köra på dem och använda oss av olika färger på papp och etikett för att särskilja smakerna åt. Och på den vägen är det. ”

På hösten 1991 var det så dags för lansering, i ett gammalt restaurangkök som de hade hyrt en bit söder om Åre by.

Hur såg dagarna ut då under uppstartsåret?
– Vi hjälptes åt mycket alla tre, jobbade tillsammans och hade stort fokus på produktion. Kokade kola ena dagen och vek askar och strutar, och sen nästa dag doppade vi pralinerna och tredje dagen var det packning och leverans. Och så gick det runt, runt.

Vilka var era första kunder?
– Ja det är lite roligt faktiskt. Innan vi ens bestämde oss för att satsa gjorde vi nämligen en marknadsundersökning. Vi frågade alla möjliga butiker i Åre och runt om ifall de skulle vilja köpa in lokalproducerad choklad om det fanns. Och alla sa att det lät så spännande och att de självklart skulle de göra det, så vi trodde definitivt att vi framför allt skulle ha butiker i fjällen som kunder.

När de första chokladkolorna var producerade åkte alltså Marina och Marie på säljresa och återbesökte butikerna för att bjuda på smakprov och ta beställningar. Men ytterst få visade sig då intresserade.

– Istället blev det några bekanta till oss som drev presentbutiker i Stockholm som blev våra allra första kunder. Och det är faktiskt det segment som blivit vår huvudkund, mindre presentbutiker som säljer kaffe och te, blommor, inredning och porslin. Först nu på senare år har fjäll-butikerna kommit starkt!

”Sen dess har vi aldrig aktivt sålt utan låtit folk hitta till oss via olika mässor och kontakter.”

Sedan flera år omsätter ni över 30 miljoner. Vilken aktivitet tror du har varit viktigast för er tillväxt?
– Helt klart att delta på Formex-mässan. Vi gjorde det för första gången efter fem år och det gav ett riktigt uppsving redan från allra första året. De inköpare som är där är i mångt och mycket vår målgrupp, så sen dess har vi varit där varendaste år.

Eva-Lena berättar också att deras egen butik i Åre, vägg i vägg med fabriken, har varit en stor tillväxtfaktor.

– Vi startade den tidigt, 1993 tror jag, för att behålla marginalerna själva. Och i takt med att Åre som turistmål har växt har vår butik fått allt fler besökare och omsättningen ökar varje år. Dessutom har den varit jättebra för vårt varumärke.

Vad har ni för planer framöver?
– Just nu håller vi faktiskt på att skapa en liten säljavdelning, inte främst för att sälja till nya kunder utan för att skapa en relation med våra befintliga. Vi har ju nästan 2000 återförsäljare men ytterst få av dem har någonsin fått ett samtal från oss. Nu ska det bli ändring på det!

Hur länge kommer ni fortsätta med chokladfabriken tror du?
– Ja säg det du? Det är ett så himla kul jobb så vi vill gärna fortsätta länge. I tio år till åtminstone, det har vi sagt. Sen får vi se, vi tar ett decennium i taget haha!



Mer om Almi

Är du redo för nästa steg i ditt företagande? Vill du satsa på ökad tillväxt och högre lönsamhet? Oavsett vilken satsning du står inför, till exempel en internationell lansering, att utveckla en ny produkt eller tjänst, en satsning på en ny marknad, köp eller start av företag bör du kontakta Almi. Läs mer om Almis olika tjänster.