Mehrdads resa med Orbital Systems – efter fyra år står hans nydanande dusch inför den riktiga kommersialiseringen

2012 kom nyutexaminerade civilingenjören Mehrdad Mahdjoubi hem från exjobbet på Nasa fylld av tankar kring människans slösaktiga resursanvändning. Några månader senare hade han skissat fram en dusch som är vattensnål och renar sig själv – och som nu är patenterad, prisbelönt och, med Niklas Zennström i ryggen, på väg mot en rejäl expansion.

OM ORBITAL SYSTEMS

Startade: 2012
Gör: Tillverkar och säljer en patenterad dusch som själv renar vattnet vilket minskar vattenåtgången med 90 % och energiförbrukningen med 80 %.
Var: Huvudkontor och tillverkning i egen fabrik i Malmö. Säljkontor i Palo Alto i Kalifornien samt Köpenhamn och Berlin.
Omsättning: 1 Mkr under 2015. Prognosticerar för en 5-10-dubblad försäljning under 2016 och 2017.
Kunder: Än så länge framför allt svenska företag och offentliga verksamheter inom sjukvård, hotell, bad- och sportverksamhet. Har också sålt ett mindre antal duschar till privatpersoner.
Grundare: Mehrdad Mahdjoubi.
Ägare: Mehrdad och IT-entreprenören och investeraren Niklas Zennström är huvudägare. Sedan finns ett flertal andra investerare som äger mindre andelar.
Antal medarbetare: Ett 50-tal personer, anställda och konsulter.

OM MEHRDAD MAHDJOUBI

Ålder: 27 år.
Bor: I lägenhet i Malmö.
Yrkesbakgrund: ”Efter examen parallellt med uppstarten av Orbital gjorde jag några industridesignuppdrag som frilans, men annars har jag inte haft något jobb.”
Utbildning: Civilingenjör från industridesignprogrammet på Lunds tekniska högskola. Har också läst ett gäng kurser på civilekonomprogrammet.
Bästa egenskap: ”Att jag har en ifrågasättande förmåga som gör att jag tänker utanför boxen. Jag vill förstå varför man gör någonting. Majoriteten av sakerna vi gör i samhället syftar till en bra funktion, men lösningen har ofta i mångt och mycket drivits fram av tidens tillgång till verktyg och industri. Så om man återkommer till samma funktion efter en tid kan man få fram bättre resultat. Men dit når vi bara om vi ställer oss frågan: Gör vi detta på bästa sätt eller inte?”
Sämsta egenskap: ”Att jag är optimist och har en övertro på människan och teknologin. Det gör att saker tar längre tid, att det mesta blir svårare att genomföra än vad jag tycker att det borde vara.”
Kopplar av: ”På inget speciellt sätt faktiskt. Jag jobbar väldigt mycket men får energi av det.”
Funderar på: ”Jag tror att mycket av det vi ser framför oss; hur vi slösar med vatten, hur vi hanterar klimatfrågan och hur den politiska situationen och samhället ser ut; är kulturella problem snarare än teknologiska. Med det menar jag att jag tror vi har tillräckligt bra teknologi för att lösa alla problem, men vi behöver människor som testar och tar till sig den. I grund och botten handlar det alltså inte om att vi skulle behöva en bättre design av samhället som sådant utan att vi behöver investera i människor, göra dem mer bildade, kunniga och så.”

– Det händer saker på alla fronter just nu: vi expanderar på flera kontinenter, växer teamet på både sälj- och tillverkningssidan och tror vi kommer öka omsättningen med 5-10 gånger inom två år. Så det är fullt upp kan man säga!

Mehrdad Mahdjoubi är grundare och VD på Orbital Systems – företaget som ligger bakom en självrenande, vattenbesparande och rejält omskriven dusch. Priserna har haglat ända sedan uppfinningen bara var en nykläckt idé, och trots att det talats om den länge är det först nu som det börjar ta fart på riktigt med en kommersiellt mer gångbar produkt.

– Vi jobbar just nu med slutfinishen på en automatiserad tillverkningsprocess för att komma ner i pris. Nu kostar vår dusch runt 40 000 kronor, vilket i och för sig är hälften mot vad de första kostade men fortfarande en dyr investering att göra.

Vad är det unika med en Orbital-dusch?
– Att den renar sig själv. Vattnet rinner ner i golvbrunnen, renas och pumpas tillbaka till duschmunstycket. På så sätt räcker fem liter vatten i tio minuter, jämfört med att över 100 liter går åt vid en vanlig dusch. Dessutom sjunker energiförbrukningen med 80 % när det varma vattnet återanvänds istället för att pumpas iväg till ett reningsverk.

Allt har sin grund i att Mehrdad läste industridesign på Lunds tekniska högskola. Som examensjobb åkte han till Nasas kontor i Houston och studerade hur resursanvändningen behövde se ut vid en framtida kolonisation av Mars.

– För att kunna leva där behövs såklart extrema lösningar, men tankesättet inspirerade mig att börja se annorlunda på hur vi använder jordens resurser.

”HÄR PÅ JORDEN UPPLEVER VI ATT VI HAR ETT FUNGERANDE SAMHÄLLE OCH DÅ ÄR INCITAMENTET ATT HITTA PÅ INNOVATIVA LÖSNINGAR INTE SÅ STORT.”

När han kom hem fortsatte han att fundera på vår användning av framförallt sötvatten. En begränsad resurs som när både konsumtionsbehovet och planetens befolkning ökar blir mer och mer av en bristvara.

– När jag läste att en tredjedel av människans vattenförbrukning går till att duscha, tänkte jag att där finns en stor potential. Syftet med att duscha är hygien, men måste man verkligen pumpa 15 liter vatten per minut i tio minuter bara för att bli ren?

När insåg du att du hade en affärsidé?
– När jag tittade på marknaden och såg att de som bygger duschar inte bryr sig om vattenförbrukningen och att de som renar vatten ofta är kommunala bolag utan byggnadsteknisk kompetens eller ekonomiska incitament. En klassisk misch-masch där ingen har know-how om den andras grej. Jag bestämde mig för att skapa ett företag som kunde båda sakerna.

Tvekade du inför att starta eget?
– Nej, jag gjorde faktiskt inte det. Nyttopotentialen var så stor att det kändes självklart. Dessutom hade jag ju fortfarande bara frilansat lite efter skolan och inte vant mig vid någon lön än, så den ekonomiska uppoffringen kände jag inte heller av.

TIDSLINJEN

2012 Medan Mehrdad skriver klart sin masteruppsats funderar han mycket på människans resursförbrukning och var han kan göra stor påverkan. Bestämmer sig under sommaren för att utveckla en dusch som renar sig själv och därmed sparar vatten och energi. När idén fortfarande är en pappersprodukt vinner han prestigefyllda Green Mentorship Award som är instiftat av Niklas Zennström och får därefter löpande rådgivningsmöten med Niklas själv.
2013 Får innovationsstöd från både Almi och Vinnova och utvecklar under våren en tidig prototyp av sin dusch tillsammans med ingenjörer på Ideon Science Park i Lund. Zennström blir nu också delägare och investerar 1,3 miljoner kronor. Mehrdad har på sommaren sitt första pilotprojekt på Ribersborgs Kallbadhus där två Orbital-duschar installeras. Anställer i oktober sina första medarbetare för att utveckla en mer kommersiell produkt.
2014 Har tänkt ta fram tio duschar för att testa marknaden inom fler segment, men efterfrågan är större. Till slut tillverkas ett 70-tal som till ett pris på cirka 75 000 kronor installeras i badhus, på hotell, LSS-boenden och idrottsplatser över hela Sverige. Tar in ytterligare 7 miljoner i kapital och omsätter under året 6 miljoner.
2015 Efter den framgångsrika införsäljning får de nu in användardata från flera branscher. Skiftar fokus till att ta fram en mer kostnadseffektiv version av duschen som kan bli en volymprodukt. Anställer ytterligare ett tiotal personer till produkt- och affärsutveckling. Får in sitt första sjukhus som kund.
2016 Utvecklar en automatiserad produktion och bygger upp säljorganisationer i Tyskland, Danmark och USA. Får in 20 miljoner i utvecklingsstöd från svenska Energimydigheten till att ta fram en ny generations Orbital Systems som troligen kommer lanseras under 2017. Är nu ett 50-tal anställda.

Sommaren 2012 bestämmer sig Mehrdad alltså för att ta fram ett proof of concept i form av en väldigt förenklad prototyp.

– Men det såg verkligen inte ut som en dusch då, snarare var det en rigg för att bevisa min hypotes om duschens slutna kretslopp och rening. Jag lyckades få den patenterad på hösten, vilket betydde allt! Då kunde jag söka finansiering och komma vidare.

Jobbade du ensam med att ta fram den första prototypen?
– Ja, det gjorde jag, från skrivbordet hemma. Först när jag fick patentet och sen innovationsstöd från Almi och Vinnova hittade jag några riktigt duktiga ingenjörer på Ideon Science Park i Lund som under våren 2013 hjälpte mig att ta fram våra första riktiga dusch-prototyper.

På sommaren installerades två prototyper i Ribersborgs kallbadhus i Malmö men de behövde kontrolleras mycket för att fungera. Mehrdad som då hade flyttat till ett kontor på Malmö-inkubatorn Minc åkte dagligen till badhuset för att lösa olika problem.

– Det blev en mycket mer lärorik testperiod än vad jag hade tänkt mig, troligen för att vi gjorde piloten såpass tidigt. Men det var ett medvetet drag, för jag ville hellre lösa alla buggar utifrån ett riktigt scenario än ett teoretiskt.

”DET FINNS EN STOR FÖRDEL MED ATT APPLICERA NY TEKNOLOGI PÅ ANVÄNDARNA TIDIGT, ANNARS RISKERAR MAN ATT FOKUSERA MER PÅ TEKNIKEN ÄN PÅ DESS KOMMERSIELLA GÅNGBARHET.”

Vad lärde du dig under pilotprojektet?
– Till exempel att vi behövde överdimensionera golvbrunnen för att allt hår skulle få plats och att termostaten blev överhettad och behövde kylas med en fläkt. Sen vissa dagar samlades det massa titandioxid i duschen som vi inte hade reningssystem för. Vi visste inte ens vad det kom ifrån i början, tills vi insåg att det är huvudingrediensen i solkräm.

FRAMGÅNGSFAKTORER

”Nyckelfaktorn tror jag är att grunden i bolaget kommer från en tanke om att man ska ifrågasätta hur saker och ting gjorts tidigare. Det genomsyrar hela vårt arbete, vi kallar det internt avantgarde. Hade vi velat göra så som andra har gjort hade vi inte varit här.”

”Jag tror att vi har 22 olika språk på företaget, och den internationella organisationen är tacksam för annars är det lätt hänt att snöa in sig på hur man gör i Sverige. Nu blir man påmind om att det finns olika sätt att göra saker på vilket är oerhört kraftfullt om man vill bli framgångsrik globalt.”

”Att vi så tidigt testade vår rigg mot marknaden istället för att fortsätta utveckla tekniken på ett labb utan kundernas input.”

MEHRDADS FOTSPÅRSTIPS

”Var på det klara med vad du själv vill. Man kan bygga bolag på flera sätt, och du kan vara medgrundare operativt eller finansiellt. Man behöver heller inte tillverka allting själv utan köra med teknologi-licensiering till exempel och själv bara fokusera på sälj. Men innan du fattar besluten, tänk igenom vad du vill och vad visionen är.”

”Nummer två – är du beredd att lägga tid och energi för att nå dit? Det kan låta coolt att bli entreprenör, men man ska inte starta bolag på grund av det. Sannolikheten att man lyckas är inte enorm.”

”Man bör nog ha en pragmatisk inställning, så att man inte gör självändamål av någonting. När du pluggade, var detta drömmen? Jag hade ett antal designpriser redan innan Orbital, men poängen för min del handlade om att titta på hårda data och se hur pass överlägsen denna produkt är. Inte bara tekniskt, utan även kulturellt kring synen på hur vi använder våra resurser. Det sätt vi gör det på nu, inom aktiebolag, är mer en följd av själva funktionen i sig.”

Ioktober 2013 monterades duscharna ner från badhuset och nästa steg stod för dörren – att försöka verifiera behovet och betalningsviljan på fler segment.

– Under 2014 gjorde vi 70 nya prototyper som kostade 70-80 000 kronor styck att köpa, som inte behövde underhållas i samma utsträckning och som vi installerade på LSS-boenden, idrottsplatser, hotell och i privatbostäder över hela landet.

”FRÅN BÖRJAN HADE VI BARA TÄNKT GÖRA TIO DUSCHAR, MEN EFTERFRÅGAN VAR JÄTTESTOR OCH DET BLEV EN HÄRLIG BEKRÄFTELSE!”

För att kunna tillverka och leverera duscharna anställde Mehrdad under hösten 2013 åtta medarbetare. De började jobba tillsammans i en fabrik i Hjärup utanför Malmö som Mehrdad nyss skrivit på hyresavtal för. Någon sälj- eller marknadspersonal behövdes ännu inte.

– Nej, vi fick redan då oerhört mycket medieuppmärksamhet från hela världen, fina reportage i både CNN och The Guardian. Så det handlade mest om att hantera inboxen haha!

Hur fick du råd att göra satsningen?
– Redan i slutet av 2012, när idén bara var en pappersprodukt, vann vi Green Mentorship Award som instiftats av Niklas Zennström. Sen i april 2013 gick han också in som delägare och har tillsammans med några andra investerare finansierat vår satsning sedan dess. Totalt har de investerat drygt 80 miljoner med målet att vi under vintern 2016/2017 ska komma igång med volymförsäljning och sedan bli lönsamma. Och nu är vi i startgroparna för det!

Idag jobbar fortfarande 40 av företagets totalt 50 anställda med utveckling och produktion, men sälj- och marknadssidan växer nu kraftigt, berättar Mehrdad.

– Innan har det inte varit någon idé att sälja eftersom vår produktionskapacitet har varit så begränsad, men nu i januari flyttar vi till vår nya lokal i Malmö och där kommer vi ha en mer automatiserad tillverkning. Så då kommer vi kunna steppa upp och höja tempot rejält hoppas jag!



Mer om Almi

Har du en idé om en produkt eller tjänst? Är du på väg att starta eller köpa ett företag? Eller driver du redan ett företag? Läs mer om Almis olika tjänster.