Deras elfordon – från startup till global fas

En utvecklingsingenjör och hans sambo tvingades sluta med sina skogspromenader när hon fick MS. De hittade ingen lösning, men kunde inte finna sig i det. Snart caddade han fram en prototyp av vad som senare skulle bli Zoom Uphill; ett innovativt, eldrivet terrängfordon som nu hjälper rörelsehindrade världen över.

OM ZOOMABILITY

Startade: 2011.
Gör: Utvecklar och säljer eldrivna terrängfordon med fyrhjulsdrift.
Var: Tillverkas i Byske i norra Sverige och säljs globalt. Huvudkontor i Västerås och säljkontor i USA.
Antal medarbetare: 5, men kommer under 2016 bli 9.
Omsättning: Ca 13 Mkr.
Om namnet: ”Vårt fordon möjliggör för den som kör att välja om den vill zooma in eller ut; se saker på nära eller långt håll. Därav namnet.”

OM BJÖRN LARSSON

Ålder: 46.
Bor: I Västerås.
Familj: Hustru och tre barn.
Utbildning: Lärare.
Ser fram emot: ”Den otroligt spännande våren. Det ska bli kul att se hur vi utvecklar oss i USA.”
Bästa egenskap: ”När jag mår bra kan jag få med mig själv och andra på att göra massa, bra saker.”
Sämsta egenskap: ”När jag inte mår bra smittar jag av mig på andra och tar energi.”
Kopplar av: Genom att umgås med familjen och vara i skogen.

– Ibland får jag otroliga mejl som gör mig helt tårögd. Som häromdagen, en pappa skrev att han för första gången på tio år kunde plocka blåbär med sin son. Det är såna historier som får mig att vilja fortsätta.

Björn Larsson är medgrundare på Zoomability AB.

När vi pratar med Björn Larsson som är VD och medgrundare av Zoomability AB, kan vi ana att det har varit några arbetssamma år sedan deras produkt lanserades. Från början var han själv inte involverad, utan det var Micke som var utvecklingsingenjören som caddade fram den första versionen.

Han fick en idé om ett terrängfordon, men vad hände sen?
– Han visade ritningen för sin vän Karri, som blev övertygad direkt. De kände båda starkt att det verkligen borde finnas en stor marknad för produkten och bestämde sig för att gå vidare tillsammans och skydda sin idé.

Det är fordonets ramkonstruktion undertill som är unik. Istället för att ha en styv bottenplatta är underredet uppbyggt av två ledade armar, där den vänstra bär vänsterhjulen och den högra bär högerhjulen. Detta möjliggör att alla fyra hjul alltid ligger mot marken och upprätthåller en konstant fyrhjulsdrift.

– Karri och Micke fick konstruktionen patenterad, men behövde sedan finansiering för att kunna bygga några prototyper. De gick till Robotdalen som är en innovationshubb i Västerås för att bolla idén, och med hjälp av dem kom de i kontakt med Toyota.

MILSTOLPAR

2005 En av de blivande Zoomability-grundarnas sambo drabbas av MS. Mannen är utvecklingsingenjör och caddar fram ett fyrhjulsdrivet elfordon med unik ramkonstruktion som gör att den tar sig fram på mycket ojämna underlag. Han visar den något år senare för en vän, som ser potentialen. De bestämmer sig för att satsa ihop.
2009 De har tagit fram sitt fordon och dessutom i samarbete med Toyota vidareutvecklat det till en trappklättrare. Av interna ekonomiska skäl hoppar Toyota av samarbetet.
2010 De ger sin innovation en chans till, skalar av trappklättraren och återgår till originalidén.
2011 Björn jobbar på en inkubator och är en av de första provförarna. Han fastnar direkt och blir snart tillfrågad om han vill bli VD. De åker genom Sverige för att visa upp zoomen. 10 % av provkörningarna leder till affär men införsäljningen blir ändå dyr. Det behövs ständigt nya pengar.
2013 En amerikansk hjälporganisation beställer totalt 110 zoomar för att skänka till amerikanska krigsveteraner.
2014 En supply chain manager anställs och de öppnar ett dotterbolag i USA med säljkontor
2016 Gör sin sjätte nyemission och planerar att anställa ytterligare fyra personer för att kicka igång en ny satsning. Förhoppningen är att via filmer och digitala kundstories öka direktförsäljningen via nätet. Christer Hermansson tillträder som ny VD och Björn övergår till att fokusera på global försäljning.

EN VANLIG DAG

Kl 08.00 Lämnar dottern på skolan och åker sedan till kontoret. Börjar med att kolla mejlen.
Kl 09.30
Telefonmöte med en av de befintliga investerarna för att diskutera den kommande nyemissionen.
Kl 11.00
Mejlar med ett par av de europeiska distributörerna, och pratar också med Christer som ska till zoom-fabriken i Byske.
Kl 13.00
Skriver om distributionsavtalen med de villkor som ska gälla för 2016.
Kl 15.00
Telefonmöte via Skype med de amerikanska säljarna om de senaste säljsiffrorna.
Kl 17.30
Åker hem från kontoret. ”Förr jobbade jag ofta sent på kvällarna, men nu försöker jag släppa jobbet när jag kommer hem.”

Toyota gillade fordonsinnovationen, men ville gärna vidareutveckla patentet till en avancerad trappklättrare. En deal gjordes mellan innovatörerna och bilföretaget som gick ut på att Micke och Karri skulle utveckla en trappklättrare finansierad av Toyota, men att de fortsatt skulle äga patentet tills det blev tal om att kommersialisera produkten.

I slutet av 2009 hade Micke tagit fram den efterfrågade prototypen, men lagom till dess fick Toyota ekonomiska problem. Tusentals av deras bilar visade sig ha ett fel och återkallades, och alla utvecklingspengar frös inne.

– Och så stod de på noll igen, fast med en avancerad trappklättrare i bagaget. Ett tag var de nog lite uppgivna, men de trodde fortfarande på sin innovation och beslutade sig för att gå tillbaka till ursprungsidén.

På bara ett par månader skalade de av avancerade funktioner och tog fram vad som blev den första riktiga zoomen. Björn var en av de första som provkörde. Han jobbade då på inkubatorn Create i Västerås dit uppfinnarna en dag kom.

– Jag förstod direkt värdet och vilken enorm global potential det fanns. Överallt i världen finns rörelsehindrade människor med problem som denna kunde lösa.

Micke och Karri letade efter en person som ville bli VD med ansvar för finansiering och kommersialisering och Björn blev tillfrågad. Han tackade ja nästan direkt.

Hur kändes det att gå in som VD för ett startup-företag?
– Jag tyckte det var fantastiskt spännande. Genom åren har jag gjort många saker, men aldrig ställts inför en så tuff utmaning som att ta en innovation från en verkstad i Västerås till en global marknad. Det kunde jag helt enkelt inte motstå!

Tidigt var de i kontakt med Hjälpmedelscentralen som hanterar hjälpmedel för rörelsehindrade åt landstingen. De försökte sälja in zoomen till dem, men gick bet.

– Regelverk är alltid lite stelbenta och hänger sällan med i teknikutvecklingen, och vår innovation kunde omöjligen uppfylla deras CE-krav då. Dessutom erbjöd vi ju något helt annat än de standardiserade elrullstolarna och passade inte riktigt in.

”VI FICK HELT ENKELT TA EN ANNAN VÄG OCH VALDE ATT RIKTA OSS DIREKT MOT SLUTKUNDERNA.”

Sagt och gjort. I slutet av 2011 köpte de en trailer, lastade på en zoom och åkte under det kommande året land och rike runt för att visa upp den. En kostsam införsäljning, men 1000 provturer senare hade hundra stycken sålts i Sverige.

– Vi knöt också ett tiotal avtal med återförsäljare runt om i Europa, men det fungerade inte alltid så bra i och med att det var dyrt även för dem att åka runt och visa upp fordonet. Det är ett stort dilemma när man positionerar sig som något helt nytt, att man måste nå fram och visa att man finns.

Den unika ramkonstruktionen gör fordonet framkomligt.

Hur finansierade ni det hela?
– Egentligen hade vi behövt ta in mycket mer pengar än vad vi gjorde från början, men den riskmentaliteten finns inte i Sverige. Istället har vi blivit skedmatade från investerare; fått en miljon, byggt lite värde och skapat förtroende, fått kanske två miljoner till, byggt lite mer värde och sen fått fyra miljoner. Och så har det fortsatt.

”PÅ FYRA ÅR HAR VI GJORT SEX NYEMISSIONER OCH DET HAR TAGIT MYCKET TID OCH ENERGI.”

Björn berättar att det är ganska problematiskt att starta upp ett producerande företag, framför allt när slutprodukten är dyr. Det binds upp mycket pengar när man beställer komponenter som har flera månaders leveranstid. Sedan ska produkten byggas ihop och först därefter kan försäljningen börja.

– Det är lätt att man som grundare blir utspädd i ägarskapet. Därför är det bra att försöka få tag i så mycket pengar som det går redan från början, och kanske även leta investerare utomlands för att öka chanserna.

Har du personligen tagit en stor ekonomisk risk?
– Såklart har jag stoppat in en del pengar själv, men framför allt har jag tagit en risk genom att bli anställd i ett företag som inte betalar en lön som är likvärdig med den som jag tidigare hade.

Under de första åren såldes runt 50 zoomar per år. 2014 tog försäljningen ett rejält hopp och landade på 150 sålda fordon, vilket även var fallet 2015. Under 2016 är planen att sälja 250 stycken.

Vilken är den största motgång som har inträffat?
– Det var nog i slutet av 2012 då det uppdagades ett fel på den generationens elmotorer som höll på att knäcka oss. Vi tvingades reparera 40-50 fordon och det var oerhört kostsamt och stressigt.

Mycket har hänt under åren och Björn menar att en av de svåraste utmaningarna är att anpassa sig efter den ständigt föränderliga verkligheten. Som en följd av det har han vid ett flertal tillfällen tvingats säga upp duktig personal för att deras kompetens inte längre behövs. I slutet av 2013 kom turen till de två grundarna.

– Det var ett gemensamt beslut, men ändå tufft att ta såklart. Vi fick se på det rent rationellt och insåg då att vi varken hade behov av eller råd med en utvecklingsingenjör, eftersom vi redan hade en färdig produkt, eller en visionär, eftersom vi hade en utstakad väg.

Den fördubblade försäljningen under 2014 ställde istället krav på att företagets supply chain kunde öka produktionskapaciteten med bibehållen kvalitet, och då behövdes en helt annan typ av kompetens. Björn berättar hur 80 elmotorer fastnade i den finska tullen i juni 2014. De skulle sitta på 20 zoomar som skulle skickas till USA en månad senare. Stressen var påtaglig.

– Då messade jag VD:n för Robotdalen och skrev att jag behövde Sveriges bästa supply chain manager. Ett par dagar därpå fick jag träffa Christer Hermansson, med förflutet på ABB Robotics och Schindler, och vi fann varandra direkt. Han fick iväg zoomarna till USA, styrde upp effektiviteten i hela kedjan och räddade bolaget då.

OM HUR ZOOMEN BÖRJADE SÄLJAS I USA

”Via Robotdalen, en slags inkubator för robotinnovationer i Västerås, fick jag en bra kontakt, och i slutet av 2013 åkte jag till USA för att visa upp zoomen för en organisation som skänker elfordon till amerikanska krigsveteraner. De gillade den och beställde 80 stycken, vilket ju blev en dubblering av vår omsättning och sedan dess har vi haft ett stort amerikanskt fokus.”

FOTSPÅRSTIPS

”Lyssna inte så mycket på alla råd, utan våga lita på din egen drivkraft och kör på.”

”Det kommer att kosta mycket pengar om du ska lansera en egen produkt. För att få ett hum om hur mycket, läs på om vad ett liknande företag satsar för att utveckla och lansera en ny produkt, och kom då ihåg att de redan har en organisation. Fundera över hur du kan nå ett så stort värde så att du kan locka in pengarna du behöver direkt. Undvik att du som grundare blir helt utspädd ägarmässigt.”

”Leta kapital utomlands för där är man generellt sett mer riskvillig.”

”Hitta ett arbetssätt som gör att du kan fälla ihop skärmen och koppla bort jobbet ibland, annars tar det lätt knäcken på dig. Det är en oerhört svår balansgång, men försök bemästra den.”

Nyligen blev en strategi för de kommande två åren fastställd. I slutet av 2015 inleddes ytterligare en emissionsrunda och Björn hoppas hitta investerare med erfarenhet av produktion av kommersiella produkter och webbförsäljning. Det som hägrar är produktutveckling och en digital marknadssatsning.

– Med hjälp av filmer, med information och intervjuer med våra användare, vill vi spridas digitalt och öka vår direktförsäljning över nätet. På så sätt kan vi bli mycket mer effektiva i logistik och försäljning och i kombination med en kostnadsreducerad produkt få upp våra marginaler vilket krävs för framtiden.

Vad har ni för mål framöver?
– Verksamhetsmässigt sett är det att bli uppköpta för att nå ut globalt, och då måste vi antingen få upp omsättningen och visa på vinst eller ha fått ett så stort genomslag att någon tror på vår potential.

”MÅLET FÖR ZOOMABILITY I STORT ÄR ATT NÅ UT MED VÅRA FORDON TILL ALLA I VÄRLDEN SOM BEHÖVER DET – OCH DET ÄR MÅNGA MÄNNISKOR DET!”

När det nu är dags för nya globala utmaningar sker ännu en personalförändring. Från 1 januari 2016 överlämnade nämligen Björn VD-stolen till kollegan Christer för att istället fokusera på försäljning.

– Ett företag i tidigt skede har som sagt behov av olika kompetenser i olika lägen och nu när vi går in i en tillväxtfas har han den rutin och erfarenhet som lämpar sig bäst. Jag är nöjd med att ha drivit företaget genom startup-fasen och klarat den så kallade ”dödens dal”, och med nya investerare och en ny ledning finns goda förutsättningar för fortsatt framgång.

Foto: Daniel Ingdah



Mer om Almi

Är du redo för nästa steg i ditt företagande? Vill du satsa på ökad tillväxt och högre lönsamhet? Oavsett vilken satsning du står inför, till exempel en internationell lansering, att utveckla en ny produkt eller tjänst, en satsning på en ny marknad, köp eller start av företag bör du kontakta Almi. Läs mer om Almis olika tjänster.